¿Qué es la fusión nuclear?

De una manera simple podríamos decir que es lo contrario a la energía nuclear que  se utiliza actualmente y que se basa en la fisión (rotura) del átomo. La fusión se fundamenta en la unión de dos átomos; la definición es: reacción que se produce cuando dos núcleos poco densos sometidos a elevadas temperaturas se fusionan y forman un núcleo más pesado; esta reacción libera gran cantidad de energía nuclear.

Científicos europeos dicen que han hecho un gran avance en su búsqueda para desarrollar una fusión nuclear práctica, el proceso energético que alimenta las estrellas. El laboratorio JET con sede en el Reino Unido ha batido su propio récord mundial de la cantidad de energía que puede extraer al unir dos formas de hidrógeno.

Si la fusión nuclear se puede recrear con éxito en la Tierra, ofrece el potencial de suministros prácticamente ilimitados de energía baja en carbono y baja radiación. Los experimentos produjeron 59 megajulios de energía durante cinco segundos (11 megavatios de potencia). Esto es más del doble de lo que se logró en pruebas similares en 1997.

No es una producción de energía masiva, solo lo suficiente para hervir alrededor de 60 teteras de agua. Pero la importancia es que valida las opciones de diseño que se han hecho para un reactor de fusión aún más grande que ahora se está construyendo en Francia.

«Los experimentos JET nos acercaron un paso más a la energía de fusión», dijo el Dr. Joe Milnes, jefe de operaciones del laboratorio del reactor. «Hemos demostrado que podemos crear una mini estrella dentro de nuestra máquina y mantenerla allí durante cinco segundos y obtener un alto rendimiento, lo que realmente nos lleva a un nuevo ámbito».

La instalación ITER en el sur de Francia cuenta con el apoyo de un consorcio de gobiernos mundiales, incluidos los estados miembros de la UE, EE. UU., China y Rusia. Se espera que sea el último paso para demostrar que la fusión nuclear puede convertirse en un proveedor de energía confiable en la segunda mitad de este siglo.

Operar las centrales eléctricas del futuro basadas en la fusión no produciría gases de efecto invernadero y solo cantidades muy pequeñas de desechos radiactivos de vida corta.

«Estos experimentos que acabamos de completar tenían que funcionar», dijo el director ejecutivo de JET, el profesor Ian Chapman. «Si no lo hubieran hecho, tendríamos preocupaciones reales sobre si ITER podría cumplir sus objetivos.

«Esto era mucho en juego y el hecho de que logramos lo que hicimos se debió a la brillantez de las personas y su confianza en el esfuerzo científico», dijo a BBC News.

Fuente: https://www.bbc.com/news/science-environment-60312633

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